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Todos sabemos contar hasta 4

A mitad del siglo pasado se descubría que todos sabemos contar hasta 4, y que el fenómeno es miro y entiendo. Diseñar con esta idea en mente permite hacer diseños más fáciles de usar.

Anotando en el truco

En 1949, los investigadores E.L. Kaufman, M.W. Lord, T.W. Reese y J. Volkmann publicaron un artículo en el American Journal of Psychology titulado La discriminación visual de las cantidades [1] (The discrimination of visual number) que introducía un concepto completamente nuevo: contar de súbito como un fenómeno distinto de contar y estimar. Crearon un verbo también nuevo en inglés: subitizing, para denominarlo.

Contar de súbito implica la capacidad de apreciar sin errores la cantidad de elementos de un conjunto cuando su tamaño no pasa de 4, y está presente en todos los seres humanos incluidos los niños muy pequeños. Acontece en lo que habitualmente se denomina el espacio pre-perceptivo, un período de entre una décima y un cuarto de segundo que transcurre entre que nuestros sensores detectan un estímulo y nuestra conciencia toma nota de ello. Podemos decir que contar hasta 4 es un fenómento de tipo Miro y Entiendo

Si bien no hay un conocimiento preciso de los fundamentos neurológicos del fenómeno de contar de súbito, los estudios posteriores, que llegan a nuestros días lo asocian a la atención y la cantidad máxima de fenómenos que podemos atender simultáneamente, independientemente de su complejidad interna. Cuatro sería el nivel de saturación, por encima del cual es seguro que nuestra atención más temprano o más tarde comience a cometer omisiones y errores.

Contar de súbito y el diseño de la interacción

Para el diseño de la interacción y todo el ámbito de la experiencia de usuario, la idea de contar de súbito y su relación con los límites de la atención tienen una importancia difícil de sobrestimar: nos proveen una regla para determinar cuándo nos mantenemos dentro del nivel Miro y Entiendo y cuándo salimos de él.
 

Las opciones son muchas y requieren recordar (pensar) de forma planificada y deliberada para la selección
 
 

El hecho de que sean solo 4 opciones permite delimitarlas y procesarlas fácilmente a nivel Miro y Entiendo

 

Cuando nos enfrentamos a un paquete de estímulos, nuestro cerebro va a intentar agruparlos en la mínima cantidad de grupos, nunca más de 4, para luego jerarquizarlos. Esto ocurre como decíamos más arriba en 1 décima a un cuarto de segundo, antes de tomar conciencia de que estamos percibiendo, por lo que cuando la conciencia entra en acción la información ya está agrupada y jerarquizada. Si el cerebro fracasa en este intento inconsciente, deberá recurrir a herramientas más pesadas de interpretación, lo que complica enormemente la interacción con el contexto que nos rodea.
 

El uso de elementos gráficos y la ubicación relativa de los contenidos no permite agrupación visual, obligando a disparar mecanismos conscientes y racionales de interpretación, que hacen más difícil y menos agradable la interacción.
 

Cuando hay más de 4 opciones

Naturalmente, pretender diseños que estén limitados a 4 opciones es un sinsentido. Siempre nos vamos a enfrentar a menús, listas y otros elementos que tienen más de 4 opciones. Con el conocimiento de que van a generar problemas a nivel Miro y Entiendo, aquí van algunas opciones para mejorar la calidad de la interacción.

Agruparlas en hasta 4 grupos, generando pequeñas listas o submenús. No se trata de esconderlas y generar una larga “escalera” de clicks hacia el destino, sino agruparlas en la pantalla en base a algún criterio que resulte obvio y útil para el usuario.

Jerarquizarlas y ordenarlas en base a esa jerarquía, haciendo que las más relevantes sean percibidas antes, y aumente la probabilidad de no necesitar revisar el resto para elegir.

autofoco.com

mercadolibre.com

El sitio de Autofoco coloca en primer lugar las 10 marcas más vendidas, lo que facilita la selección. El sitio de Mercado Libre por su parte utiliza un orden alfabético estricto que obliga al usuario a recorrer una larguísima lista hasta encontrar su marca.
 

Seleccionar los elementos más probables y destacarlos en el diseño fuera del listado o menú, con accesos directos u otras herramientas de interfaz que permitan al usuario acceder directamente a ellos, sin recorrer el listado de opciones.

El Ministerio de Salud Pública de Uruguay destaca fuera del menú las 3 opciones que son más relevantes para los visitantes
 

En resumen, podemos confiar en que la selección entre 4 o menos opciones se realizará a nivel Miro y Entiendo. Por encima de esta cantidad, debemos pensar en estrategias que permitan agrupar, jerarquizar y destacar las opciones más probables, de modo de aumentar la facilidad de uso y evitar, en la mayoría de los casos, que los usuarios deban pensar para seleccionar entre más opciones de las que su atención puede manejar en simultáneo.

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[1] The discrimination of visual Number – Kaufman, E.L.; Lord, M.W.; Reese, T.W. & Volkmann, J. (1949) – https://www.jstor.org/stable/1418556?seq=1#metadata_info_tab_contents

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